اسب می تواند از علوفه هایی مانند یونجه بعنوان اصلی ترین یا تنها منبع تغذیه به دلیل تخمیر در سکوم و روده بزرگ استفاده کند. با این حال هضم آنزیمی کربوهیدرات ها، پروتئین ها و چربی ها نیز از اهمیت زیادی برخوردار است. این امر در روده کوچک رخ می دهد که محل اصلی جذب قندها، اسیدهای آمینه، اسیدهای چرب با زنجیره طولانی، مواد معدنی و ویتامین ها است. هر یک از منابع غذایی که از هضم و جذب روده کوچک فرار می کنند، برای هضم میکروبی وارد روده بزرگ می شود، جایی که محصولات جانبی تخمیر میکروبی مانند اسیدهای چرب فرار، اسیدهای آمینه و ویتامین ها جذب می شوند. تخمیر بسته به نوع مواد اولیه موجود و همچنین درجه حرارت بدن و pH تغییر می یابد. بطور سنتی گفته می شود که باید حدود نیمی از ماده خشک خوراک مصرفی اسب را علوفه با کیفیت تشکیل دهد. توصیه های فعلی این است که اسبها روزانه حداقل 5/1 تا 2 درصد از وزن بدن خود را علوفه بر اساس ماده خشک دریافت کنند. این می تواند شامل چمنزارهای مرتعی، حبوبات یا علوفه های خشک شده مانند یونجه، جایگزین علوفه (به عنوان مثال پلت یونجه، تفاله چغندر) یا سایر منابع با فیبر بالا باشد. متوسط حداکثر مصرف ماده خشک روزانه توسط اسب معمولاً 5/2 تا 3 درصد از وزن بدن است (اگرچه برای بعضی از نژادها و گروه های سنی مانند کره اسب از شیر گرفته شده می تواند حداکثر 5/0 تا 1 درصد وزن بدن باشد). هنگام محاسبه جیره اسب باید این محدودیت های مصرف را در نظر گرفت.

اهمیت مصرف آب در اسب

نیاز آب بسته به شرایط محیطی، میزان کار یا فعالیت بدنی در حال انجام (یعنی آب از دست رفته در اثر تعریق)، نوع و مقدار خوراک (خوراک های خشک بیش از چمن های آبدار نیاز دارند) و وضعیت فیزیولوژیکی حیوان متفاوت است. متوسط حداقل نیاز روزانه آب یک اسب بزرگسال کم تحرک در یک محیط حرارتی خنثی، 5 لیتر به ازاء هر 100 کیلوگرم وزن بدن است. در این صورت، یک اسب بزرگسال 500 کیلوگرمی در شرایطی که حداقل فعالیت را داشته و با جیره مخلوط علوفه و غلات و یا چمنزارهای مرتع تغذیع شود، معمولاً 21-29 لیتر آب در روز می نوشد. اگر فقط با یونجه یا علوفه خشک تغذیه شود، مصرف آب تقریباً دو برابر می شود. شیردهی یا عرق کردن نیز نیاز اسب به آب را 50 تا 200 درصد افزایش می دهد. یک اسب 500 کیلویی که به مدت 1 ساعت در یک محیط گرم ورزش می کند ممکن است نیاز به نوشیدن بیش از 72 لیتر آب داشته باشد تا آب از دست رفته از طریق عرق و تبخیر را جبران کند. مادیان های شیرده برای حفظ سلامتی و تولید شیر به 12 تا 14 لیتر آب به ازاء هر 100 کیلوگرم وزن بدن نیاز دارند. دسترسی آزاد و نامحدود به آب تمیز معمولاً توصیه می شود، اگرچه اسب ها می توانند با دسترسی دوره ای (2 یا 3 بار در روز) سازگار شوند. با این حال ، دسترسی محدود باید به آرامی و طی چند روز انجام شود تا امکان سازگاری رفتاری فراهم شود. اگر زمان دسترسی محدود باشد ، اسب ها قادرند یاد بگیرند که بیشتر بنوشند. دسترسی ناکافی به آب باعث کاهش مصرف خوراک و افزایش بروز کولیک، کم آبی بدن و سایر اختلالات متابولیکی می شود. عدم دسترسی به آب برای بیش از چند روز ممکن است منجر به مرگ اسب شود.

نیاز انرژی در اسب

نیازهای انرژی که در اسب به صورت مگا کالری انرژی قابل هضم بیان می شود، برای نگهداری، رشد، بارداری، شیردهی و کار متفاوت است. معادلات برای برآورد نیازهای انرژی در حالت های عملکرد یا تولید، اساساً از مطالعات نژادهای اسب سبک گرفته شده است. با این حال، نیاز به انرژی به طور قابل توجهی در اسبها متفاوت است. بعضی از اسبها به مقدار زیادی خوراک نیاز دارند و برخی دیگر در هضم و استفاده از خوراک بسیار کارآمدتر هستند. قابلیت هضم و ارزش انرژی مواد غذایی نیز ممکن است به طور قابل توجهی با مقادیر منتشر شده یا حتی آنالیزهای شیمیایی متفاوت باشد. بنابراین ، توصیه های کالری ارائه شده در اینجا باید فقط یک نقطه شروع برای تعیین نیازهای واقعی انرژی یک اسب معین در نظر گرفته شود. مقادیر تغذیه شده باید به گونه ای تنظیم شود تا نمره وضعیت بدن بین 4 تا 7 حفظ شود. در اسبهای لاغر و بسیار لاغر تحمل استرس و سرما کمتر و حساسیت به عفونت بیشتر می باشد. در اسب های چاق تحمل ورزش و گرما کمتر بوده و خطر ابتلا به لنگش، انسداد روده و لیپوم بیشتر است. در صورتی که اسبهای چاق برای مدت زمان طولانی (بیش از 24 ساعت) گرسنه بمانند، در معرض خطر چربی خون همراه با نارسایی کبدی قرار می گیرند. چاقی همچنین با مقاومت به انسولین و عدم تحمل گلوکز همراه است.

انرژی نگهداری اسب

برای حفظ وزن بدن و پشتیبانی از فعالیت عادی روزانه، انرژی قابل هضم (DE) اسب بالغ بدون فعالیت  در شرایط بدنی مناسب به طور متوسط 3/0 مگا کالری بر کیلوگرم وزن بدن تخمین زده می شود. برای اسبهای چاق یا لاغر، وزن بدن ایده آل بر حسب کیلوگرم باید به جای وزن فعلی بدن برای محاسبه انرژی مصرفی استفاده شود. مصرف کالری در اسب چاق نباید به مدت طولانی (24 ساعت یا بیشتر ناشتا، کمتر از 1٪ انرژی دریافتی در روز) برای کاهش وزن یا آزمایشات پزشکی محدود شود زیرا خطر چربی خون و کبد چرب را به همراه دارد. هوای سرد نیاز انرژی را افزایش می دهد، به خصوص برای اسب هایی که فاقد سرپناه مناسب هستند. دمای بحرانی پایینی (LCT) برای اسبهای بالغ سازگار با سرما در کانادا منفی 15 درجه سانتی گراد تخمین زده شده است و باد، بارش و وضعیت بدن نیز بر LCT تأثیر می گذارد. LCT باید بر اساس میانگین دما و شرایط منطقه ای و شاید نوع اسب تخمین زده شود. به عنوان مثال، نژادهای با پوشش ضخیم مو، درجه حرارت پایین تری را نسبت به نژادهای با پوست و موی نازک تحمل می کنند.

انرژی مورد نیاز برای رشد اسب

علاوه بر نگهداری، اسبها برای رشد مناسب نیز به مقادیر کافی انرژی نیازد دارند. مصرف خوراک باید برای حفظ نمره وضعیت بدن 5 یا 6 تنظیم شود، که با توجه به نژاد و در دسترس بودن خوراک متفاوت خواهد بود.

انرژی مورد نیاز آبستنی و شیردهی در اسب

در دوران آبستنی، اگر مادیان فعالیت زیادی نداشته و یا در معرض شرایط شدید آب و هوایی قرار نگیرد، مصرف انرژی قابل هضم نگهداری معمولاً تا 90 روز آخر بارداری كافی است. نیازهای انرژی در طی ماههای 9، 10 و 11 آبستنی به ترتیب با ضرب کردن نیازهای نگهداری تخمینی در 11/1، 13/1 و 20/1 برآورد می شود. با بزرگتر شدن جنین (2 ماه آخر بارداری)، مصرف علوفه کاهش می یابد و ممکن است لازم باشد تراکم انرژی جیره را با استفاده از کنسانتره های با انرژی بالاتر در اواخر بارداری در مادیان های با نیاز نگهداری بالاتر افزایش دهید. برای حمایت از شیردهی، NRC 2007 تخمین زده است که 792 کیلوکالری انرژی قابل هضم به ازاء هر کیلوگرم شیر تولیدی در روز باید به نیازهای نگهداری اضافه شود. اسبهای نژاد سبک شیرده (به عنوان مثال اسب عرب) هنگام تغذیه 28-31 مگا کالری انرژی قابل هضم در روز، وزن بدن را حفظ کردند. وضعیت بدن مادیان باید به طور منظم ارزیابی شود و در محدوده 5 تا 7 با استفاده از نمرات وضعیت بدن 1 تا 9 در طول بارداری و شیردهی حفظ شود. مادیان ها باید وزن بدن را حفظ یا افزایش دهند تا موفقیت تولید مثل را در فصل تولید مثل بعدی بهینه کنند.